Pourquoi les coraux sont si importants ?

Pourquoi les coraux sont si importants ?

Les récifs coralliens font partie des écosystèmes les plus importants de la planète. Ils abritent plus d'espèces par mètre carré que tout autre environnement. Ces habitats délicats comprennent quelque 4 000 espèces de poissons, 800 espèces de coraux durs et des millions de micro-organismes. 🐟

De plus, de nombreux biologistes marins pensent que ce n'est que la partie émergée de l'iceberg, avec des millions d'autres espèces qui attendent d'être découvertes. Cette riche biodiversité est la clé de nombreux développements scientifiques, y compris la recherche médicale. Dans cet article, nous explorons l'importance des récifs coralliens et pourquoi ils sont si vitaux pour l'environnement à l'échelle mondiale. Mais avant de répondre à ces questions, définissons précisément ce qu'est le corail.  🤔

 

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Que sont les récifs coralliens ?

Les écosystèmes des récifs coralliens sont des groupes d'espèces complexes et variés qui interagissent entre eux et avec l'environnement physique. Les coraux sont une classe de colonies animales qui sont liées aux hydrozoaires, aux méduses et aux anémones de mer.

Les coraux pierreux, un type de corail caractérisé par son squelette dur, sont le lit du récif. Les colonies de corail pierreux sont composées de centaines de milliers de polypes individuels. Les polypes sont capables d'extraire le calcium dissous dans l'eau de mer et de le solidifier en une structure minérale dure (carbonate de calcium) qui leur sert de support squelettique. Lorsque l'on observe une colonie de corail, seule la fine couche superficielle correspond à du corail vivant ; la masse sous-jacente est le squelette de carbonate de calcium, qui peut être âgé de plusieurs décennies. 👴

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Les polypes des récifs coralliens contiennent des algues microscopiques appelées zooxanthelles, qui ont une relation symbiotique avec ces animaux. Les polypes coralliens (animaux) constituent un habitat pour les algues (plantes) et, en échange, les algues fournissent aux polypes la nourriture qu'ils génèrent
par le biais de la photosynthèse.

Comme la photosynthèse nécessite la lumière du soleil, la plupart des coraux constructeurs de récifs vivent dans des eaux claires et peu profondes qui sont pénétrées par la lumière du soleil. Les algues donnent également leur couleur aux coraux ; les polypes des coraux sont en fait transparents, donc la couleur que vous voyez est la couleur des algues à l'intérieur des polypes. 🎨

Les récifs coralliens abritent une grande variété d'espèces marines, notamment :

  • diverses sortes d'éponges,
  • d'huîtres,
  • de palourdes,
  • de crabes, d'étoiles de mer,
  • d'oursins.
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Où se trouvent les récifs coralliens ?

Les coraux sont présents dans tous les océans du monde, en surface comme dans les mystérieux fonds marins. Cependant, les coraux constructeurs de récifs, qui ont une relation symbiotique avec les algues, ont besoin d'eaux claires et peu profondes qui permettent à la lumière de pénétrer pour la photosynthèse. Les coraux pierreux ont également besoin de températures tropicales ou subtropicales, qui existent dans une fourchette de 30 degrés au nord ou 30 degrés au sud de l'équateur. 🌍

Les récifs coralliens existent dans sept États et territoires américains, dont les suivants :

 

  • La Floride,
  • Porto Rico,
  • Îles Vierges américaines
  • Hawaii et
  • Guam, les Samoa américaines et le Commonwealth des îles Mariannes du Nord.
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Il existe également des récifs coralliens à 100 miles des côtes du Texas et de la Louisiane dans le golfe du Mexique, qui se trouvent au sommet des "mesas" géologiques.

Répondons maintenant à la question : En quoi les récifs coralliens sont importants ?

Le Corail : Une biodiversité exceptionnelle 

Dans ces labyrinthes de calcaire vivant (récifs coralliens), les scientifiques estiment que plus d'un million d'espèces animales et végétales y sont associées et qu'elles abritent plus de 25 % de toute la vie marine🐠

Ils sont également à la base de la formation d'autres écosystèmes. En effet, le broutage des formations coralliennes par des hordes de poissons-perroquets entraîne la formation de très grandes étendues de sable ; ceci, par l'action des courants, conduit à la formation de hauts-fonds, d'îles et surtout, dans les zones favorables, à la formation de mangroves et autres forêts côtières. 🌲

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Les récifs coralliens : une superbe barrière

Les récifs n'occupent qu'une infime partie des fonds marins : moins de 0,2 %. Pourtant, on les trouve le long de plus de 150 000 kilomètres de côtes dans plus de 100 pays et territoires.

En raison de leur formation massive entre la surface et les premières dizaines de mètres de profondeur, les récifs coralliens forment une barrière qui absorbe très efficacement les éléments provenant de la haute mer. 🌊

Ils absorbent l'énergie des vagues et contribuent à la réduction de l'érosion côtière. Ils réduisent les dommages en cas de tempêtes, d'ouragans et autres cyclones, ainsi que, dans une certaine mesure, l'énergie des tsunamis. Ce faisant, ils protègent à la fois les écosystèmes entre les récifs et les côtes, tels que les lagunes avec des herbiers marins, ainsi que les établissements humains le long de la côte.

Leur action est si efficace que l'homme l'imite en immergeant des structures de béton le long de certaines de nos fragiles côtes. Sans ce rôle protecteur, certains pays situés dans des atolls n'existeraient plus.

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L'importance des coraux dans l'alimentation

Plus de 275 millions de personnes vivent à moins de 10 kilomètres d'une côte et à moins de 30 kilomètres des récifs. Un huitième de la population mondiale, soit environ 850 millions de personnes, vit à moins de 100 kilomètres de récifs et est susceptible de bénéficier des services écosystémiques fournis par les récifs.

Une grande partie de ces populations humaines vivent dans des pays en développement et des nations insulaires et dépendent donc dans une large mesure de la nourriture prélevée directement dans les eaux des récifs et sont donc tributaires des moyens de subsistance directs et indirects qu'ils peuvent en tirer.

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Les animaux des récifs sont une source importante de protéines. Les récifs coralliens fournissent environ 10 % des poissons pêchés dans le monde. Mais ce chiffre passe à 20-25% dans les pays en développement et à 70-90% dans les pays d'Asie du Sud-Est. 🐠 Les récifs "bien gérés" peuvent produire entre 5 et 15 tonnes de poissons, crustacés, mollusques et autres invertébrés par kilomètre carré. 🐚

Les récifs coralliens dans l'économie

Des récifs coralliens en bonne santé soutiennent la pêche commerciale et de subsistance ainsi que les emplois et les entreprises grâce au tourisme et aux loisirs. Environ la moitié des pêcheries gérées par le gouvernement fédéral dépendent des récifs coralliens et des habitats connexes pour une partie de leur cycle de vie. Le National Marine Fisheries Service estime que la valeur commerciale des pêcheries américaines à partir des récifs coralliens est de plus de 100 millions de dollars.

Des millions de personnes dans le monde entier dépendent des récifs pour leur alimentation, leur protection et leur emploi. Ces chiffres sont d'autant plus impressionnants que les récifs couvrent environ 1 % de la surface de la terre. 🌎

Selon une estimation, le bénéfice net annuel total des récifs coralliens du monde est de 29,8 milliards de dollars. Le tourisme et les loisirs représentent 9,6 milliards de dollars, la protection côtière 9 milliards de dollars, la pêche 5,7 milliards de dollars et la biodiversité 5,5 milliards de dollars (Cesar, Burke et Pet-Soede, 2003).

Les récifs coralliens dans le tourisme

Ils attirent les plongeurs, les apnéistes, les pêcheurs sportifs et les amateurs de plages de sable blanc. Plus de 100 pays bénéficient du tourisme lié aux récifs et celui-ci contribue à plus de 30 % des recettes d'exportation dans plus de 20 pays.

Les modèles ont montré que les récifs coralliens représentent une valeur économique mondiale de 36 milliards de dollars par an et permettent d'effectuer plus de 70 millions de voyages par an, ce qui fait de ces organismes fragiles et magnifiques un puissant moteur du tourisme côtier et marin. 

Le tourisme de récif, s'il est géré de manière durable, c'est-à-dire respectueuse des récifs en limitant la destruction et la pollution induites par ce même tourisme, notamment lorsqu'il s'agit de tourisme de masse, peut fournir des ressources de revenus alternatives ou complémentaires aux communautés côtières des pays en développement.

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Le corail dans la médecine

Les organismes coralliens présentent un grand intérêt dans la recherche de traitements pour certains cancers ou le vieillissement des cellules. De plus, en raison de sa nature très proche de nos os, le squelette du corail, utilisé depuis 1970 pour les greffes osseuses, est une piste prometteuse pour la régénération osseuse. ☠️

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Étant donné que seule une portion infinitésimale d'organismes récifaux a été échantillonnée, analysée et testée, le potentiel de nouvelles découvertes pharmaceutiques est énorme.

Comme les coraux sont des animaux stationnaires, beaucoup ont développé des défenses chimiques pour se protéger des prédateurs. Les scientifiques poursuivent leurs recherches sur le potentiel médicinal de ces substances. À l'avenir, les écosystèmes des récifs coralliens pourraient représenter une source de plus en plus importante de traitements médicaux, de compléments alimentaires, de pesticides, de produits cosmétiques et d'autres produits commerciaux.

Comment aider les coraux ?

 De nombreux dangers pour les récifs coralliens se produisent directement sur l'eau, mais beaucoup proviennent également d'activités qui se déroulent sur terre, même loin de la côte. Vous trouverez ci-dessous les changements de mode de vie que chacun peut adopter et qui peuvent faire la différence pour la santé de nos récifs coralliens.

Lors de la visite des récifs coralliens

Pratiquez la plongée et le snorkeling de manière sûre et responsable. Évitez de toucher les récifs ou d'ancrer votre bateau sur le récif. Le contact avec le récif endommagera les délicats animaux coralliens, et l'ancrage sur le récif peut tuer les coraux, alors cherchez un fond sablonneux ou utilisez des amarres, si elles sont disponibles.

recif corallien

Adoptez une approche respectueuse du récif pour vous protéger du soleil.

Certains ingrédients contenus dans la crème solaire peuvent être nocifs pour les coraux, voire les tuer. Informez-vous sur les choix les plus sûrs pour les coraux. Mieux encore, réduisez l'utilisation d'écran solaire en portant une chemise à manches longues ou un protège-éruption pour éviter les coups de soleil.☀️

Tous les jours

Recyclez et éliminez les déchets correctement. Les débris marins peuvent être nocifs pour les récifs coralliens. Recyclez vos déchets à la maison et en déplacement (surtout le plastique), et n'oubliez pas les trois R (réduire, réutiliser et recycler).🚯

Lorsque vous vous débarrassez de vos déchets, faites-le correctement dans des poubelles, afin d'éviter que les déchets ne soient emportés par le vent ou les vagues dans les cours d'eau et les océans. Sur les plages, veillez à ne pas laisser de déchets derrière vous, et ne jetez ou ne laissez jamais de mégots de cigarettes dans le sable.

déchet marin

Vous pouvez contribuer à la propreté de vos rivières et ruisseaux en vous portant volontaire pour ramasser les déchets dans votre communauté. Renseignez-vous auprès des organisations environnementales locales pour connaître les dates des nettoyages annuels des déchets et assurez-vous de consulter le nettoyage international annuel des côtes.

Réduisez au minimum l'utilisation d'engrais.

L'utilisation excessive d'engrais sur les pelouses nuit à la qualité de l'eau car les nutriments (azote et phosphore) provenant des engrais sont emportés dans les cours d'eau et finissent par se retrouver dans les océans. Ces nutriments polluent l'eau et peuvent nuire aux récifs coralliens.

Utilisez des modes de transport respectueux de l'environnement. Au lieu de conduire une voiture, essayez de marcher, de faire du vélo ou d'utiliser plus souvent les transports publics (comme les bus et les trains). Si vous envisagez d'acheter une voiture, choisissez un véhicule économe en carburant, comme une voiture hybride ou électrique.🔌

L'utilisation de ces moyens de transport plus propres peut contribuer à réduire la quantité de gaz à effet de serre émis dans l'atmosphère. Ces émissions contribuent à l'acidification des océans et à l'augmentation de leur température.

engrais

Réduire le ruissellement des eaux pluviales

La réduction du ruissellement des eaux pluviales peut contribuer à prévenir la pollution de l'eau, à réduire les inondations et à protéger nos ressources en eau. Les propriétaires peuvent installer des bassins de captage ou des jardins pluviaux et utiliser des citernes pluviales pour recueillir l'eau de pluie qui serait autrement détournée vers les égouts pluviaux.

Économisez de l'énergie à la maison et au travail.

Vous pouvez économiser de l'énergie à la maison en éteignant les lumières et les appareils électroniques lorsque vous ne les utilisez pas et en choisissant d'acheter des appareils à faible consommation d'énergie tels que les appareils certifiés Energy Star. Au travail, essayez d'éteindre les lumières et votre ordinateur lorsque vous partez.🌧️

Faites passer le mot !

Apprenez-en plus sur les récifs coralliens et sensibilisez votre communauté. Vous pouvez partager ces informations avec votre famille, vos amis, vos écoles et entreprises locales, et vous pouvez toujours contacter vos représentants locaux pour savoir ce que votre État fait pour protéger la qualité de l'eau et les récifs coralliens.

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